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¿Están dejando de absorber los bosques CO2?

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¿Están dejando de absorber los bosques CO2?

Los bosques de España podrían acabar siendo emisores netos de carbono hacia la segunda mitad del presente siglo

Las plantas absorben CO2 de la atmósfera y emiten oxígeno. Es un proceso que forma parte de su ciclo vital. Se trata de un mecanismo que ayuda al clima, sobre todo en situaciones como la actual, porque los árboles actúan como un ‘secuestrador’ natural de dióxido de carbono.

Por tanto, la plantación de árboles para conseguir bosques que sirvan como sumidero de CO2, en un momento de concienciación contra el cambio climático, sería una de las iniciativas a tomar en la actualidad. Pero, ¿y si no es así? O mejor dicho, ¿y si no es TAN así?

Un artículo publicado en la revista Science por el profesor del CSIC-Creaf Josep Peñuelas y Yongguan Zhang, de la Universidad de Nanjin, demuestra que las masas forestales de la Tierra empiezan a estar agotadas, por saturación de dióxido de carbono. De este modo, los bosques y selvas de la Tierra se enfrentan a un nuevo problema: están dejando de absorber CO2, el gas que amenaza el clima del planeta.

¿Por qué pasaría esto?

El estudio de los profesores Peñuelas y Zhang lo explica claramente: del mismo modo que a un humano no le basta tener la despensa atiborrada de comida, pues también necesitará beber, a los árboles les sobra CO2 por todas partes, pero les faltan otros ingredientes: agua y nutrientes.

Eso está reduciendo el ‘efecto fertilizante’ de dicho gas, hasta el punto de que su rendimiento se ha reducido en un 50% desde 1982.

«La fórmula no tiene ningún misterio. Las plantas, para crecer, necesitan CO2, agua y nutrientes. Por mucho que aumente el dióxido de carbono, si los nutrientes y el agua no aumentan en paralelo, las plantas no podrán aprovechar el aumento de este gas», ha explicado a la agencia Sinc el profesor Josep Peñuelas.

Para demostrar que la falta de agua y nutrientes reducen la capacidad del CO2 para hacer crecer a las plantas, el equipo de investigadores se basó en los datos obtenidos en centenares de bosques estudiados a lo largo de los últimos 40 años. «Estos datos muestran que las concentraciones de nutrientes esenciales en las hojas, como el nitrógeno y el fósforo, también han disminuido progresivamente desde 1990», según el primer autor del artículo, Songhan Wang.

«Estos resultados inéditos señalan que la absorción de carbono por parte de la vegetación se está empezando a saturar. Esto tiene implicaciones climáticas muy importantes que se deben tener en cuenta en las posibles estrategias y políticas de mitigación del cambio climático a nivel mundial. La naturaleza disminuye su capacidad de secuestrar carbono y con ello aumenta la dependencia de la sociedad de futuras estrategias para frenar las emisiones de gases de efecto invernadero», añade Peñuelas.

De hecho, la situación es tal que algunos bosques podrían pasar de ser capturadores de CO2 a emisores o, lo que es lo mismo, tendríamos bosques que contaminarían la atmósfera. La afirmación puede parecer sorprendente, pero cada vez son más los estudios e investigaciones que demuestran que vamos en esa dirección, tanto en como en el conjunto del planeta.

De capturar carbono a emitirlo

Un estudio publicado hace dos años en Nature por científicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL-NASA) demostró que el propio Amazonas puede pasar de ser un ‘capturador’ de carbono a un emisor, al menos en determinadas zonas.

Este equipo averiguó que una sola temporada de sequía en el gran bosque amazónico puede reducir la absorción de CO2 del bosque durante años.

Situación en España

Esta situación está viéndose también en España. Un estudio realizado por los profesores Santiago Sabaté y Carles Gràcia, de la Universitat Autòmoma de Barcelona (UAB) y Daniel Nadal-Sala de la Universitat de Barcelona (UB), señala que los bosques españoles van camino de perder su función captadora de carbono e, incluso, de transformarse en emisores netos.

Dado que el balance de carbono consiste en el resultado de restar al CO2 capturado por la fotosíntesis el que emiten las plantas durante su respiración (cuando absorben oxígeno y emiten dióxido de carbono), y teniendo en cuenta además que deben sumarse las emisiones causadas por la descomposición de la materia vegetal muerta (la cual aumentará también debido al clima más cálido), entonces el balance podría acabar convirtiéndose en negativo.

El informe de estos científicos concluye que los bosques de España podrían acabar siendo emisores netos de carbono hacia la segunda mitad del presente siglo. Para llegar a esta conclusión se han basado en el escenario climático que se avecina, caracterizado por la creciente aridez que afectará a la Península Ibérica, el descenso paulatino de las lluvias y el mayor número de horas de sol. Todo ello aumentará la evaporación del agua capturada por los bosques.

Por ello, los autores del informe recuerdan que es necesaria una adecuada gestión de los bosques para evitar que su constante expansión termine teniendo efectos contraproducentes.